Billy Packer, un match du Final Four de 1975 à 2008, dit qu'il ne manque pas d'être l'analyste principal du jeu de basket-ball universitaire.

La présence longtemps synonyme des plus grands jeux de Mars est absente des émissions télévisées depuis sept ans. Avant cela, de 1975 à 2008, Billy Packer était un match du Final Four. Alors, Packer manque-t-il le rôle d’analyste principal du jeu, surtout maintenant que la saison 2015 approche de son apogée?

« Non », dit-il avec emphase.  » Ça ne me manque pas un peu. En fait, je n’ai jamais vraiment eu un gros coup d’annonce. »La satisfaction était de se préparer, dit Packer, puis d’amener les téléspectateurs à de nouvelles idées. « C’était plus excitant pour moi que d’annoncer le match. »

À l’âge de 75 ans, le résident de Charlotte est impliqué dans l’immobilier, y compris son parcours de golf Olde Beau à Roaring Gap, en Caroline du Nord, et d’autres entreprises commerciales. Packer se délecte de batailles juridiques occasionnelles avec l’État de Caroline du Nord sur des règles qu’il juge injustes. Le fils d’un entraîneur et meneur de jeu de l’équipe du Final Four de Wake Forest en 1962, la seule de l’histoire de l’école, reste également un étudiant passionné de basket-ball.

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Mais Packer, l’une des voix les plus distinctives de l’histoire de la télévision sportive et lauréat des Sports Emmy en 1993, ne diffuse plus ses opinions. « Il était et reste le meilleur de tous les temps », explique Dan Bonner, analyste chez ACC et CBS, qui a étudié le travail de Packer dans les années 80 en tant que jeune diffuseur. « Quand il a pris sa retraite, je pensais que le basket-ball universitaire avait perdu son porte-parole le plus éloquent. »

Pas de poinçons tirés

Qu’on le veuille ou non, nous sommes plus pauvres sans le talent de Packer pour expliquer ce qui se passera avant cela. Sa franchise nous manque, en particulier au milieu d’un chœur prudent d’entraîneurs licenciés au noir entre les emplois; des joueurs à la retraite à la recherche de nouveaux chemins de carrière; et des kibitzers professionnels plus à l’aise avec la NBA.

Les coups de poing tirés et le schtick théâtral n’ont jamais été le style de Packer. Le « wiseguy » autoproclamé a attiré l’attention avec des commentaires opiniâtres. Ses aspirations à devenir avocat ont été contrariées par un manque de fonds après avoir obtenu son diplôme de Wake, mais son amour de ce qu’il appelle le « lawyering » l’a aidé à poursuivre les affaires de basket-ball avec le zèle d’un avocat.

Le franc-parler de Packer a conduit ses détracteurs à rassembler un riche catalogue de plaintes, amendé chaque fois qu’il marchait à nouveau sur les orteils de quelqu’un. Déchirer le Packer candide et impénitent a pris de l’ampleur chez les fans et les membres des médias branchés.

« Au fil des ans, nous n’avons pas eu d’annonceur qui ait reçu autant de plaintes que Billy Packer », explique Ken Haines, président et chef de la direction de Raycom Sports, un syndicat de l’ACC et d’autres émissions. C’est drôle à propos des plaintes, cependant. « Il était l’un des plus précis que nous ayons jamais eu en termes de description de ce qui était attendu dans le jeu; 95% du temps, il avait exactement raison », explique Haines. Pas étonnant que Packer ait travaillé à ACC games de 1972 jusqu’à la fin de sa carrière.

Peu d’aspects du jeu ont échappé à l’examen minutieux de Packer. Il a contesté les appels des fonctionnaires avant que cela ne devienne courant dans les émissions télévisées du collège. Il a critiqué les stratégies d’entraînement, les performances de l’équipe et le jugement du comité de sélection du tournoi NCAA avec une ferveur égale. « Chaque fois que je regardais un match que faisait Billy Packer, j’apprenais quelque chose », explique le réfléchi Bonner. « J’ai appris quelque chose sur le basket-ball ou la stratégie ou l’un des joueurs ou un peu d’histoire de l’école ou de la conférence ou du basket-ball universitaire. »

Mais, surtout si vous aviez un intérêt enraciné, tôt ou tard Packer était sûr de vous mettre en colère. (Il affirme qu’il n’a jamais été fan, même lorsqu’il était enfant.) De telles réactions lui convenaient bien, un point de fierté. « L’équipe perdante est énervée », explique Packer à propos des fans en colère. « Vous étiez essentiellement, dans leur esprit, en train de vous enraciner contre leur équipe parce que vous disiez des choses plus positives sur l’autre gars. L’autre a gagné. »

Au fil des décennies, quelques commentaires de Packer ont erré au bord des préjugés, et il s’est excusé. Habituellement, il énervait les auditeurs en avançant agressivement des arguments liés à la concurrence, puis en défendant fermement – certains l’ont dit de manière inflexible – ses paroles.

« Je ne veux pas me vanter d’avoir eu raison », dit-il. « D’un autre côté, j’ai dit ce que je pensais à l’époque était une déclaration qui devrait être faite, alors vous la respectez. Soit vous vivez avec, soit vous ne le faites pas. (Ancien vice-président) Dick Chaney a dit qu’ils nous accueilleraient à bras ouverts (en Irak) et, eh bien, il était plein de —-. Mais tu as fait cette déclaration, maintenant tu dois vivre avec. »

À l’ancienne

Cette propriété s’appliquait dans le cas du dernier coup public de Packer pour une remarque franche, faite lorsque la Caroline du Nord s’est inclinée devant Kansas 38-12 lors du Final Four de 2008. « Ce jeu est terminé », a entonné Packer à la mode vintage. La déclaration est née d’un « sentiment » sur le terrain qu’il a eu des Tar Heels et du flux de la première mi-temps du match.  » Pour le regarder à la télévision, on ne pouvait pas le dire « , se souvient-il.

Le partenaire de diffusion Jim Nance, reflétant sans doute les préoccupations des dirigeants de la télévision soucieux de fidéliser les téléspectateurs, a attrapé la jambe de Packer pendant un délai d’attente et a demandé: « Billy, tu réalises ce que tu as dit? »Packer a répondu avec une franchise typique: « Oui, je réalise ce que j’ai dit. Carolina n’est pas prête à jouer à ce jeu correctement et elle ne fait aucun ajustement pour changer son attitude ou sa façon de jouer. Ce jeu est terminé. » UNC s’est rallié, mais a perdu par 18.

À ce moment-là, cependant, Packer avait sombré dans le basket-ball universitaire moderne. Il a commencé à diffuser des matchs de l’ACC lorsque « Sail With the Pilot » était l’hymne non officiel de la ligue, et les étudiants de première année à l’échelle nationale n’étaient pas admissibles à la compétition universitaire. Sa carrière s’étendait sur ce qu’il appelle un « âge d’or », de la grandeur de David Thompson à l’État de Caroline du Nord et de la dynastie de John Wooden à l’UCLA jusqu’à l’ascension de Duke sous Mike Krzyzewski. Puis vint une marée montante de joueurs partant tôt en masse, et à partir de 2006, des joueurs uniques et terminés parcouraient les rangs universitaires.

« Ce que les gens ne comprennent pas, c’est que le jeu s’est grandement détérioré parce qu’il n’y a plus de grands joueurs juniors et seniors », explique Packer. Le faible score reflète cet état de fait. « Il n’y a aucune comparaison entre un étudiant de première année qui a du potentiel et un gars qui a joué dans un système pour un entraîneur majeur. »

Il préfère de loin l’excellence entrelacée de l’équipe de Virginie de cette année à la plupart de ses homologues contemporains, même si les Cavs n’ont pas marqué beaucoup.  » C’est du beau basket « , dit Packer. « Les gens n’apprécient pas cela parce qu’ils regardent ESPN et 90% de ce qui est montré est une sorte de dunks. »

Packer n’a aucun scrupule à être démodé. Il se porte volontiers volontaire, il n’a pas d’ordinateur, pas de courrier électronique, pas de compte Twitter. Il a un téléphone portable, mais seulement pour être utilisé en cas d’urgence.

Sans surprise, il n’est donc pas sur le point de faire entrer l’équipe actuelle du Kentucky dans l’élite historique du jeu, même si elle affiche une saison de championnat 40-0. « Allez, donne-moi une pause », dit Packer. « Ce n’est même pas la peine d’en discuter. »Il se moque de l’idée que le Kentucky pourrait rivaliser avec les équipes de l’UCLA de Kareem Abdul-Jabbar ou de Bill Walton, ou l’équipe invaincue de l’Indiana de 1975.

Packer considère les Wildcats de 2015 comme la meilleure équipe de l’ère du one-and-done. Pourtant, il n’est pas un admirateur du programme de l’entraîneur John Calipari. Plus tôt cette saison, Calipari a déclaré que son objectif pour la saison était de voir huit de ses joueurs être repêchés. « Comment sommes-nous passés de ce qui était l’objectif d’un entraîneur universitaire à cela? » Packer se demande avec dédain. C’est un support d’emballage que la plupart des fans vont sûrement embrasser.

Cet article a été initialement publié le 29 mars 2015 à 11h49.