Der Newbery, sagt er, verwandelte ihn fast augenblicklich vom hungernden Schriftsteller zum Bestsellerautor.

1987 gewann er seine zweite Newbery-Auszeichnung für „Hatchet“ (Bradbury Press/Puffin). Die Geschichte eines Kindes, das es überlebt, zwei Monate im Wald gestrandet zu sein, ähnelt Paulsens Weg, als er aufwuchs.

Paulsen, 55, sitzt unter Deck in der 44-Fuß-Schaluppe, auf der er diesen Sommer in Ventura Isla Marina lebt, während er sich auf eine Pazifiküberquerung im Herbst vorbereitet, und spricht über seine Eltern – „Sie waren die Betrunkenen der Stadt“ – und seine Methode, mit ihnen umzugehen: Flucht. Flucht in die Häuser und Farmen von Verwandten und seine häufigen Wanderungen in die Wälder von Nord-Minnesota.

„Es war, nehme ich an, eine Art Selbstpflege – vielleicht ein unbewusstes Suchen nach Hilfe von der Natur – obwohl wir es nicht in diesen Begriffen dachten“, schrieb er in der Einleitung zu „Father Water, Mother Woods“, einer Sammlung von Essays über seine Kindheitserfahrungen in der Natur, die Harcourt Brace im September veröffentlichen wird.

„Im normalen Lauf der Dinge tut unser Leben weh“, schrieb er. „Wenn wir im Wald waren oder auf den Flüssen und Seen fischten, tat unser Leben nicht weh. Wir taten, was nicht weh tat, und da es nicht mehr und mehr weh tat, verbrachten wir mehr und mehr Zeit in den Wäldern und auf den Flüssen – ein natürlicher Fluss des Überlebens.“

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In den 30 Jahren, seit er einen damals sicheren Job in der Luft- und Raumfahrt gekündigt hat, um Schriftsteller zu werden, hat er „eine Sache erreicht, die nur sehr wenige Schriftsteller heute schaffen – und das ist reach the Boy Reader“, sagt eine Sprecherin von Bantam Doubleday Dell, einem von drei Verlegern, mit denen Paulsen Verträge abschließt.

„Ich habe das Gefühl, dass wir unsere Jugend dramatisch im Stich gelassen haben“, sagt Paulsen. „Schau uns an – wir haben es irgendwie geschafft, Atomwaffen zu entwerfen. Wir haben ein Juwel eines Planeten verschmutzt. Wir überzüchten mit einer Rate, die beängstigend ist.

„Wir haben all diese Probleme erzeugt und wir geben ihnen nicht die Werkzeuge, mit denen sie überleben können. Wir sagen ihnen einfach nicht die Wahrheit.“ Er zitiert eine Schule, die er kürzlich besucht hat, wo ihm Schüler im Rahmen von Anti-Drogen-Bemühungen sagten, dass sie das Wort Drogen nicht benutzen dürften .

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“ Es ist wie bei AIDS – wenn man AIDS nicht sagen kann, kann man nichts über AIDS lernen. Es funktioniert nicht – Ignoranz funktioniert nie.“

Paulsen gewann die Oberhand über seinen eigenen Alkoholismus und ist seit 1973 nüchtern. In seinen Geschichten möchte er Wahrheiten weitergeben, die er gewonnen hat, indem er sein Leben so lebt, wie er es in einem Wort zusammenfasst: „Extrem.“

In seinen Büchern geht es häufig darum, dass ein Junge nach Überwindung einer Herausforderung ein neues Selbstwertgefühl erlangt. Normalerweise hilft ein erwachsener Mentor, oft jemand, der in irgendeiner Weise durch das Leben verletzt wurde, dem Protagonisten.

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“ Mein Leben war so „, sagt er. „Ich hatte verschiedene Leute auf dem Weg, die mir geholfen haben – Künstler, Schriftsteller, Polizisten, Soldaten, Lehrer und Bibliothekare natürlich.“

Seine realen Abenteuer, neben dem Iditarod, treten auch in seine Arbeit ein. Es gab die Zeit, als er einem wütenden Bären in seinem Garten gegenüberstand. „Ich habe in meinem Leben viele Fehler gemacht und werde wahrscheinlich noch viele mehr machen“, schrieb er in „Woodsong“ (Bradbury Press, 1990), „aber ich hoffe, nie wieder einen Stock auf einen Bären zu werfen.“ Er wurde in einem Schneesturm von der Seite eines Berges geblasen und hat einen angreifenden Elch abgewehrt.

Paulsens Schriften haben auch Raum für Humor. In seinem neu erschienenen Erwachsenenmarktbuch „Wintertanz – der feine Wahnsinn des Iditarod“ (Delacorte), einem Bericht über sein erstes Mal im Rennen 1983, beschreibt er seinen Schlussstein Kops-ähnlichen Sprung aus dem Starttor:

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“ Wir gingen durch die Höfe der Leute, rissen Zäune nieder, klopften Mülltonnen um. Irgendwann ging ich durch einen Carport und über einen Hinterhof mit 15 Hunden und einem voll beladenen Iditarod-Schlitten. Eine Frau, die über der Küchenspüle stand, sah mit großen Augen aus, als wir durch ihren Garten gingen, und ich winkte ihr zu, bevor ich den Lenker wieder krallte, um daran festzuhalten, während wir ihren Lattenzaun abrissen. . . . Und es gibt einen Cocker Spaniel, der nie wieder in seinen Hinterhof kommen wird.

„Das habe ich später gehört. . . Ich wurde inoffiziell am wenigsten wahrscheinlich gewählt, um aus Anchorage herauszukommen. Es wurden Wetten darauf gemacht, wie schnell ich abstürzen und brennen würde. Zwei Blocks, drei. Einige sagten eins. Es war fast wahr.“

Paulsen hat den Iditarod 1987 erneut gemacht. Ein Angina-Anfall im Jahr 1991 enthüllte eine Herzerkrankung, die ihn zwang, Pläne aufzugeben, sein drittes zu führen. „Gott, ich vermisse es“, sagt er. „Das tue ich wirklich.“

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Über Nacht musste Paulsen etwas anderes finden, um seine Tage zu füllen; Er hatte 18 Stunden am Tag, sieben Tage die Woche trainiert und sich um 91 Schlittenhunde gekümmert.

Er übertrug das intensive Regime auf sein Schreiben und unterzeichnete vor zwei Jahren einen siebenstelligen 12-Buch-Deal mit Harcourt Brace.

Er war in der Vergangenheit produktiv. Nach eigenen Angaben hat er 130 Bücher geschrieben. Neben seinen Jugendbüchern schreibt er Krimis, Science Fiction, grafische Thriller, Western, Kurzgeschichten, Drehbücher (er war Co-Autor des Drehbuchs für „A Cry in the Wilderness“, den Film aus „Hatchet“ von 1990) und ein Kinderbilderbuch („Dogteam“, 1993), illustriert von seiner 26-jährigen Frau, der Künstlerin Ruth Wright Paulsen.

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Das Paar lebt in New Mexico. Ruth Paulsen verfolgt dort ihre Karriere und geht mit ihrem Mann auf Abenteuer, wie das Schlittenhunderennen.

Erst seit Paulsen die Arbeit mit Schlittenhunden aufgab, begann er, den Erwachsenenmarkt zu knacken.

„Viele dieser jungen Leute, die angefangen haben, meine Bücher zu lesen, als sie 12 waren, das war vor 10 Jahren, sind jetzt 22. Und sie haben als Erwachsene ‚Winterdance‘ gespielt, weil sie als Kinder all meine Sachen gelesen haben „, sagt er.

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Ein Problem, mit dem er bis vor kurzem nie konfrontiert war, war, was er mit seinem Geld anfangen sollte.

„Ich war noch nie eine erfolgreiche Finanzperson und jetzt bin ich es irgendwie“, sagt er reumütig. Der Erfolg habe ihn gezwungen, „neue Dinge zu finden, die mit meinem Geld zu tun haben.“ Er unterstützt ein Waisenhaus in Russland mit den Tantiemen aus Übersetzungen seiner Bücher dort.

Große Häuser, Yachten und schicke Autos haben keinen Platz in seinem Leben, sagt Paulsen und betont den Punkt mit den Händen, die immer noch schmutzig sind, weil sie früher am Tag das geruchsintensive Süßwasserfiltersystem des Bootes gereinigt haben.

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“ Ich hätte mir ein neues Boot kaufen können“, sagt er und blickt auf die vielen Reparaturprojekte, die noch vor ihm liegen. „Der Grund, warum ich diesen bekommen habe, ist, dass ich die Arbeit daran selbst erledigen kann.

„Ich könnte von ‚Hatchet‘ leben.“ Im Ernst, ich verdiene genug mit ‚Hatchet‘, dass ich sehr gut leben könnte“, sagt er. „Plötzlich bin ich einer von denen, die Golf spielen können. Aber so bin ich nicht. Ich arbeite nur. Ich glaube an das, was ich tue, und ich arbeite einfach.“